De slotakkoorden van The Big Building

Drie jaar lang heeft The Big Building goedkoop en waardevol onderdak verschaft aan start-ups. Na volgende week is het over en uit.

Het inleveren van de sleutels en een afscheidsfeest moeten – als het goed is – niet het slotakkoord vormen van The Big Building (TBB) in Groningen.Wat laat TBB na als eind volgende week de sleutels zijn ingeleverd en de deuren sluiten? Wat is de nalatenschap, ofwel the legacy zoals dat heet.

Nick Stevens en Ralph Steenbergen, de oprichters van de start-upkolonie in het voormalige PostNL-gebouw bij het hoofdstation, zeggen in eerste instantie dat ze daar niet zo mee bezig zijn geweest. Maar dan zegt Steenbergen, ook de bedenker van De Grote Roltrap (het voormalige V&D-pand in Groningen) al snel: ,,We hebben een stempel gezet in het leven van veel ondernemers, we hebben laten zien dat Groningen mooi kan zijn. Tegelijk heb ik iets van: waarom hebben we dit niet voort kunnen zetten?’’

‘We hebben laten zien dat het anders kan, zonder geld, zonder subsidie’

Nick Stevens neemt over: ,,Wat mensen hier samen hebben opgebouwd, gaat nooit meer weg. Mensen gaan nu verder met hun leven op een manier die ze een paar jaar geleden niet hadden vermoed. We hebben laten zien dat het anders kan. Dat het kan, zonder investering, zonder geld, zonder ook maar een cent subsidie.’’

The Big Building leeft zeker voort, weet Steenbergen nu al. ,,In andere delen van de provincie wordt in termen van The Big Building gedacht. Delfzijl wil een ‘kleintje Big Building’, Oldambt ook. Wat die mensen hier aan energie hebben gevoeld, willen ze ook bij hen in de regio, bij hun thuis. Dat is wel een stukje legacy.’’

‘We hadden geen cent en wel een groot gebouw. Dat was best een puzzel’

Drie jaar The Big Building is over drie weken in principe weg. Wat overblijft zijn de herinneringen aan hoogte- en dieptepunten. Herinneringen aan zo’n 15.000 vierkante meter start-ups en zo’n 700 bewoners.

De opstartfase drie jaar geleden zien beide oprichters als een hoogtepunt. Stevens: ,,We wisten niet eens hoe we het moesten doen en zeker niet zonder geld. Met veel geld kun je veel doen en veel plannen maken. Je kunt mensen inhuren, meubilair halen, maar we hadden geen cent en wel een groot gebouw. Dat was best een puzzel.’’

‘Holy macaroni, dit is wel héél groot’

Steenbergen herinnert zich nog goed toen hij de eerste keer binnenkwam in het pand. ,,Die deur ging open en ik dacht: holy macaroni, dit is wel héél groot. Dat was echt een kippenvelmoment. Het was knippen en knutselen. En drie jaar later staat er wel een organisatie die niet meer nerveus wordt van 15.000 meter gebouwbeheer. Er staat een supertof team van drie jonge professionals en twee eigenwijze ondernemers. Het was het allemaal waard.’’

In de beginperiode, in de eerste fase toen TBB met 5000 vierkante meter begon, was er een enorme spirit. Die hebben beide mannen niet altijd weten vast te houden, beseffen ze. Nick Stevens: ,,Je kan niet meer pionieren als je het eenmaal hebt geregeld. Toen de cowboys eenmaal het westen van Amerika hadden gevonden, waren ze geen pionier meer. De spirit zal altijd veranderen als er een nieuwe fase komt.’’

Hoogtepunt is dat elk bedrijf nog bestaat

Maar in grote lijnen is het wel gelukt mensen en bedrijven te vinden die goed pasten bij TBB. Nick Stevens vindt het ook een hoogtepunt dat elk bedrijf nog bestaat. ,,Volgens de statistieken gaan negen van de tien start-ups onderuit. Daarbij is het natuurlijk de vraag wat een start-up is en wat onderuit gaan precies inhoudt. Ze zijn soms wel in een andere samenstelling verdergegaan. En bedrijven als Spindle, Elgentos en Tubber hebben hier grote stappen gemaakt. En Jellow is ook zo’n succes.’’

Toen TBB begon waren er nog de naweeën van de crisis, nu gaat het economisch beter dan ooit tevoren. Het klimaat was toen misschien goed voor start-ups: er was behoefte aan dit soort innovatieve en hard werkende onderneminkjes, er was goedkoop vastgoed, er was urgentie. Stevens: ,,Als het om vastgoed gaat, is er nu een probleem. Als je tijdens een crisis in een start-up investeert klinkt het logisch, maar is dat wel zo? Misschien moet je dat juist nu doen. Nu is alles duurder kantoren, mensen terwijl je geen geld hebt.’’

‘Geld is langzamerhand weer de enige drijfveer’

Een ander aspect van economische hoogtijdagen is dat er te makkelijk geld wordt verdiend, waardoor de noodzaak van creativiteit verdwijnt. Steenbergen: ,,Geld is langzamerhand weer de enige drijfveer. Binnen de muren van TBB ging het altijd om creativiteit. Als ik nu naar mijn eigen branche kijk, die van het vastgoed, dan zie je allerlei ouderwetse reflexen terugkeren. Makelaars zijn weer lekker opportunistisch bezig. Vastgoed is weer een push-product geworden, je raakt het toch wel kwijt. Dus waarom zouden we creatief zijn?’’

Toon reacties

Word wakker met het belangrijkste nieuws uit het Noorden met onze ochtend-nieuwsupdate.

Meer dan 22.249 nieuwsbriefabonnees

Je kunt je op elk moment weer uitschrijven

Lees hier ons privacy statement.