Human League blijft in De Oosterpoort trouw aan zichzelf en synthesizerpop

Met Don’t you want me tekent The Human League in 1981 voor een van de eerste grote synthesizerpophits.

De Engelse band bestaat ondertussen meer dan veertig jaar en keert zondag terug in Groningen.

Zeventien jaar jong was Susan Ann Sulley toen ze in 1980 met korte blonde haren op de planken van Vera in Groningen stond. Naast haar Joanne Catherall.

De tieners waren kort daarvoor in een club op basis van hun looks en manier van dansen door Philip Oakey gevraagd bij de band te komen zingen. En hoewel de ouders van de meiden nog even tegenstribbelden, stapten ze in een avontuur dat tot op de dag van vandaag voortduurt. ,,Niemand van ons dacht indertijd dat het zo lang zou duren”, vertelt Sulley (1955) vanuit de studio van de groep in Sheffield. ,,Amazing!” Dat woord zal vaker klinken tijdens het gesprek.

De fans willen ons nog zien

,,Ik heb, afgezien van wat weekend- en vakantiebaantjes, nooit wat anders gedaan. Geen een van ons trouwens. De band is er altijd geweest en de belangrijkste reden dat we er nog zijn, is omdat de fans ons nog willen zien. Zonder hen zouden we niet in staat zijn dit te doen. En kennelijk doen we iets goed. Ik ben trots op wat de groep heeft bereikt en dat Joanne, Philip en ik na al die jaren in een ruimte kunnen zijn en elkaar niet haten. Wij zijn, anders dan de meeste bands uit die tijd, nooit uit elkaar gegaan.” 

Oakey, Catherall en Sulley mogen dan al bijna vier decennia het gezicht bepalen, geen van de drie behoorde tot de originele bezetting. ,,Het waren Ian Craig Marsh en Martyn Ware die synthesizers kochten en muziek maakten. Zij vroegen Philip er als zanger later bij. Ze wilden elektronische popmuziek maken met invloeden van Giorgio Moroder, David Bowie, Roxy Music en Kraftwerk.” Nog voor de grote doorbraak met de derde elpee Dare (1981) vertrokken de toetsenisten Marsh en Ware en vormden Heaven 17. Net als ABC verliet die band Sheffield en verkaste naar Londen. ,,Wij zijn hier nooit weggegaan.”

Synthesizers

,,De komst van de synthesizer betekende dat je muziek kon maken zonder dat je een instrument als gitaar, drums of saxofoon had leren bespelen. We hebben altijd gezegd dat we geen punkband waren, maar onze houding was wel vergelijkbaar met die van de punkers. We gebruikten de technologie die in die tijd nieuw was om elektronische pop te maken.” Het was de tijdsgeest, met acts als Soft Cell, Ultravox en Orchestral Manoeuvres in the Dark die ook hits scoorden met op synthesizers leunende popnummers.

Met hits als Don’t you want me, Human, The Lebanon, Mirror man en (Keep feeling) Fascination legde The Human League in de jaren tachtig het fundament voor de shows van tegenwoordig. Dat de groep nog niet is vergeten, bewijzen de meer dan twee miljoen maandelijkse luisterbeurten op een streamingdienst als Spotify. ,,Amazing!” En hoewel de laatste cd, Credo, uit 2011 stamt, sluit Sulley niet uit dat er nog eens nieuw materiaal zal verschijnen. ,,Ik zeg geen ja of nee.” Sulley weet dat het publiek naar de optredens komt, verwacht dat de hits worden gespeeld. ,,We hebben een geweldig oeuvre en we proberen een goede show neer te zetten. Het zou niet juist zijn te zeggen dat we geen 80’s-shows op festivals doen, maar we willen niet alleen de nostalgische weg bewandelen.”

Zoethoutthee met honing

Sulley geeft toe dat ze na al die jaren nog steeds zenuwachtig is voordat ze het podium opstapt. ,,Dat is goed, anders is er iets mis. Het zou arrogant zijn geen zenuwen te hebben. Ik ben bang dat ik val met mijn hoge hakken aan, dat ik mijn stem verlies. Maar als de show eenmaal is begonnen, geniet ik er tegenwoordig meer van dan vroeger. Ik lach veel, omdat ik ervan geniet. Joanne lacht minder, maar zo is zij. We zijn trouw aan onszelf. Wat we niet willen, is doen alsof het een grap is. We nemen wat we doen uiterst serieus.”

Ze laat er graag de koffie voor staan gedurende de zes weken dat ze op tournee is. ,Net als kaas en melk slecht voor de stembanden! Je moet om jezelf denken als je op tournee bent. Na afloop van een optreden zit ik al snel op mijn hotelkamer met een kopje zoethoutthee met honing. We zijn nooit een rock-’n-rollband geweest hoor”, zegt ze haast verontschuldigend. ,,We zijn een popband.”

The Human League treedt zondag op in De Oosterpoort, Groningen. Synthpopduo Shelter verzorgt het voorprogramma.

Toon reacties

Word wakker met het belangrijkste nieuws uit het Noorden met onze ochtend-nieuwsupdate.

Meer dan 22.249 nieuwsbriefabonnees

Je kunt je op elk moment weer uitschrijven

Lees hier ons privacy statement.