Aleid Rensen: moeder van de dierentuin

De vrouw die de dierentuin in Emmen tot grote bloei bracht, is niet meer. Aleid Rensen is dinsdag op 77-jarige leeftijd overleden.

Wie Aleid Rensen zegt, zegt dierentuin. De twee zijn onlosmakelijk met elkaar verbonden, al stond Rensen er al een tijdje niet meer aan het roer. Zij was het die de Emmer zoo in 25 jaar tijd uitbouwde tot een van de meest gerenommeerde dierentuinen van Europa. Ze was het gezicht van het dierenpark; zat er in de tv-studio bij Willem Duys geanimeerd over te praten en liep net zo enthousiast met een kangoeroetje in de buidel rond.

Jaap en Aleid Rensen namen de dierentuin, die toen nog Noorder Dierenpark heette, in 1970 over. Aleids vader Willem Oosting had het park in 1935 opgericht, achter de ouderlijke woning waar later restaurant D’Ouwe Drommedaar in werd gevestigd en die nog weer later tot Rensens verdriet afbrandde.

Internationale attractie

Onder de bezielende leiding van de Rensens ontwikkelde het park zich tot een internationaal vermaarde attractie. Op het hoogtepunt trok de zoo 1,7 miljoen bezoekers per jaar. Dat was niet alleen te danken aan Rensens tv-optredens bij Willem Duys, de legendarische vader van de Nederlandse talkshows. Het park gold als een van de modernste dierentuinen van Europa, waar educatie hoog in het vaandel stond. De dieren werden er zo veel mogelijk in hun natuurlijke omgeving getoond, zonder tralies, en ingedeeld naar werelddelen.

In 1985 kwam toenmalig koningin Beatrix naar Emmen om het Biochron, waarin de geschiedenis van het leven op aarde werd verbeeld, te openen. Innovaties uit Emmen vonden navolging over de hele dierentuinwereld. Het park, en Aleid Rensen, werden meermalen onderscheiden. Zo won het Noorder Dierenpark als enige dierentuin ooit de European Museum of the Year Award.

Haar levenswerk werd afgebroken

Eind 2015 viel het doek voor de dierentuin. Er kwam een nieuw park voor terug op de Noordbargeres. Aleid Rensen had er moeite mee dat de dierentuin wegging uit hartje centrum; daar maakte ze geen geheim van. Haar levenswerk werd immers afgebroken. Daar kwam bij dat zij moest toezien hoe de dieren zo’n beetje uit haar eigen achtertuin vertrokken. Met haar man Jaap is Aleid Rensen namelijk altijd blijven wonen aan de Minister Kanstraat, in het door Jaap ontworpen huis dat bij de dierentuin hoorde en van waaruit zij de giraffes langs kon zien schrijden. In de tijd dat het echtpaar er de scepter zwaaide, was die huisvesting wel zo praktisch.

Pasgeboren beestjes, die tijdelijk extra aandacht nodig hadden, vonden bij de Rensens namelijk een warm nest. In totaal brachten de echtelieden thuis 180 dieren groot, waaronder ijsbeertjes, een nijlpaard, een poema, een jaguar en een panter, die doodleuk over de spanten in de grote woonkamer sprong. Een speciaal plekje in Aleids hart veroverde Kaatje de Kraagbeer, die haar ’s ochtends enthousiast wekte door haar met haar harige poten te omhelzen en te likken. Eén leeuwtje, Leen, bleef vijf maanden. Hij liet het gezin, Aleid, Jaap en hun dochters Saskia, Maaike en Dorine, in tranen achter toen het tijd was om te gaan.

Aleid Rensen heeft het allemaal opgeschreven in haar boek, toen eenmaal duidelijk werd dat de dierentuin zou verdwijnen. Niet alleen de glorietijd, maar ook de moeilijke momenten komen in dat boek voorbij. Net als het verbroken contact met haar vader, dat Rensen veel verdriet heeft gedaan. Haar memoires gingen als warme broodjes over de toonbank. Aleid Rensen signeerde de boeken ook. Ze nam er zo uitgebreid de tijd voor dat de sessies danig uit liepen.

Emmenaar van het Jaar

Aleid Rensen hield van het contact met de mensen. In 2014 werd ze verkozen tot Emmenaar van het Jaar. Spontaan gaf ze de cheque die ze kreeg, bedoeld om een portret van zichzelf te laten maken, door aan voorzitter Harrie Timmerman van de Voedselbank, die naast haar stond. Minima konden kunst veel beter gebruiken dan zij, meende ze. En de verloting die nodig zou zijn om de prijs op de goede plek te krijgen, wilde ze zelf wel organiseren.

Het tekende Aleid Rensen: ruimhartig en ondernemend. Ook na haar vertrek uit het park stroomde ze nog over van ideeën voor nieuwe invullingen van het oude dierentuinterrein. Een nieuw museum in het Biochron, bijvoorbeeld een robotmuseum: ze zag het helemaal voor zich.

Een paar jaar geleden kwam kunstenares Myrthe van Dijk met het plan een levensgroot standbeeld voor Jaap en Aleid Rensen op te richten. Een kunstwerk dat herinnerde aan het ‘oude’ Emmer dierenpark, dat 31 december 2015 op slot ging. De voormalige dierentuindirectrice voelde zich hier maar ongemakkelijk bij. Een groot sculptuur vond ze te veel eer. Het kwam er dan ook (nog) niet van en dat is jammer. Aleid Rensen had er zeker één verdiend.

Toon reacties

Word wakker met het belangrijkste nieuws uit het Noorden met onze ochtend-nieuwsupdate.

Meer dan 22.249 nieuwsbriefabonnees

Je kunt je op elk moment weer uitschrijven

Lees hier ons privacy statement.