Dubbel feest voor Jan-Harm Pol (78): de van oorsprong Drentse boerenzoon studeerde vijftig jaar geleden af als dierenarts. En al tien jaar worden de belevenissen in zijn praktijk in Michigan gevolgd in de realityserie The incredible Dr. Pol, inmiddels in ruim veertig landen te zien. „Ik dacht: wie gaat er kijken naar zo’n oude kerel?”

Goed nieuws vanuit hun woonplaats Weidman: afgelopen vrijdag hebben dr. Pol en zijn vrouw Diane hun eerste coronavaccinatie gehad. Het zal een opluchting zijn voor fans van de markante dierenarts, die verantwoordelijk is voor ruim 25.000 dieren in dit plaatelandsgebied van Michigan. Al heeft de pandemie uiteraard nog steeds zijn uitwerking op de dagelijkse werkzaamheden van Pol en zijn staf, vertelt hij in vlekkeloos Nederlands.

„Drie medewerkers zijn besmet geraakt, maar gelukkig is inmiddels iedereen weer gezond. We zijn heel voorzichtig: we laten alleen nog maar mensen toe in de spreekkamer. Iedereen moet buiten in de auto wachten tot wij ze ophalen voor een consult.” En de crew komt niet meer binnen. Het materiaal voor het tiende seizoen van de populaire realityserie van National Geographic, geproduceerd door zoon Charles, is geschoten door onbemande camera’s.

'Hengst' met baarmoeder

Saai wordt het nooit, stelt Pol, die zestig jaar geleden zijn hart aan de Verenigde Staten verpandde na een stage. „Er wonen hier veel Amish in de buurt, zij hebben een heleboel paarden. Laatst werd mijn hulp ingeroepen omdat ze een zes jaar oude hengst wilden castreren, maar geen testikels konden vinden. Vaak liggen ze dan nog in de buikholte. Dat noem je een klophengst. Toen ik het dier van duizend kilo ging onderzoeken, zag ik littekens. De eigenaren hadden het zelf al geprobeerd, maar zagen ook binnenin geen testikels. Ik ben gaan opereren om zelf eens rustig te kijken. Wat denk je dat ik ontdek? Een baarmoeder!” Maar ook van de zoveelste kat met diarree raakt hij niet verveeld. „Mensen vragen vaak: ’dr. Pol, wat is uw lievelingsdier?’ Dan zeg ik: een gezond dier.”

Mensen vragen vaak: ’dr. Pol, wat is uw lievelingsdier?’ Dan zeg ik: een gezond dier

Zo’n anderhalf jaar geleden ging Nicolette Kluijver op zoek naar een opvolger voor de realityster in het RTL-programma In de voetsporen van dr. Pol, maar de winnaar zag uiteindelijk af van emigratie. „Het was een heel aardige man, maar ik heb niks meer van hem gehoord. En nu is alles op slot natuurlijk. Maar ik heb twee nieuwe dierenartsen gevonden, nu zijn we met vijf man in de praktijk.” Is dat genoeg? „Bijna”, lacht hij. „We kunnen nog altijd geen nieuwe patiënten aannemen.” Door het tv-programma moet hij nóg vaker nee verkopen. „Mensen bellen omdat ze me van tv kennen en graag willen dat ik ook naar hun huisdier kijk. ’We wonen maar zes uur rijden bij u vandaan, we komen wel even langs’, zeggen ze dan.”

Fan uit Rusland

Het aantal landen waar de show, inmiddels uitgebreid met een napraatprogramma op YouTube, is te zien, groeit. „Een paar weken geleden heb ik de eerste brief van een fan uit Rusland ontvangen. Het was een jongen van 14. En ik kreeg post van een 80-jarige gepensioneerde boer uit Finland, die vertelde dat de serie zulke goede herinneringen uit zijn jeugd bij hem naar boven haalde.

Allemaal de ’schuld’ van zoon Charles, wiens eerste programmavoorstel in 2011 door Nickelodeon werd afgewezen. Hij kreeg het advies iets te bedenken rondom een zeer uitgesproken persoon, iemand waar je niet omheen kan. Hij moest direct aan zijn eigen vader denken. Pol: „Toen Charles voorstelde om mij te filmen, zei ik: ’Wie gaat er kijken naar zo’n oude kerel?’ Ook wist ik dat ik bekritiseerd zou worden door andere dierenartsen, omdat ik met mijn eigen methodes behandelingen betaalbaar houd.”

De dierenarts staat erom bekend dat hij pragmatisch te werk gaat om de kosten te drukken. Hij verklaart zijn methode steevast met zijn oneliner: ’Als je geen Cadillac kunt verkopen, verkoop dan een Ford.’ Zwaar gebukt gaat hij niet onder de kritiek. „Hooguit heb ik er soms wel de pest in, als ik een advocaat achter iemand aan moet sturen als er onwaarheden over mij zijn verkondigd. Die moet je dan toch betalen.”

Theatertour in 2019 in Nederland

Enkele jaren geleden gaf hij een college op zijn oude faculteit in Utrecht en provoceerde met zijn idee over pijnbestrijding bij dieren, dat volgens hem lang niet altijd nodig is. „Mensen zijn watjes in vergelijking met dieren.” Desalniettemin trok hij als cultheld met gevoel voor entertainen een volle zaal, net als tijdens zijn theatertour in 2019 in Nederland.

Hij mist zijn vaderland zeker. „Lekkerbekjes! Stroopwafels! We zijn helemaal niet meer op vakantie geweest, dat leek ons onverstandig gezien onze leeftijd en alles wat er gaande is. We zijn maar gewoon gaan doorwerken.”

Ik blijf Nederlander, jazeker. Je vergeet nooit waar je het leven hebt geleerd

Anderhalf jaar geleden werd zijn jongste kleinkind, Abigail, geboren. „Ze is zo ontzettend schrander. Haar ouders hebben hun handen vol aan haar.” Pol wil haar meegeven zichzelf te blijven. „En de regel waarnaar ik zelf leef: behandel anderen zoals je zelf ook behandeld wil worden.” En hij gaat haar later wat woordjes Nederlands leren. „Ze is geboren op dezelfde dag als mijn oudste broer. In oktober zouden we naar Nederland gaan om zijn 92e en haar eerste verjaardag te vieren. Dat kon niet doorgaan. En mijn broer is rond kerst overleden. Nu ben ik de enige van de zes kinderen die nog in leven is.”

Maar er is nog meer dan genoeg wat hem lonkt naar Nederland, zoals het hervatten van zijn theatertour. Al heeft hij nooit spijt gehad van zijn emigratie. Met gevoel voor understatement: „We hebben nu een beetje meer ruimte. En een blokhut aan een meertje. En dan had ik al allang moeten stoppen met werken, die vijftig jaar had ik dan niet vol kunnen maken. Maar ik blijf Nederlander, jazeker. Je vergeet nooit waar je het leven hebt geleerd.”

Het jubileumseizoen van ’The incredible Dr. Pol’ is vanaf 1 maart dagelijks te zien vanaf 19.00 uur op National Geographic.

Je kunt deze onderwerpen volgen
Drenthe