Mysterieuze snelle radioflits zet de wetenschap op zijn kop

Astronomen hebben voor het eerst een zogeheten ‘snelle radioflits’ van buiten onze Melkweg ontdekt. Maar liefst elf keer is hij waargenomen en de wetenschap staat op zijn kop. Onderzoeker Jason Hessels van Astron en de Universiteit van Amsterdam (UVA) legt uit wat de impact van deze ontdekking is.

Wat is een radioflits eigenlijk?
,,Een snelle radioflits is een puls uit het heelal. En een puls is een kortdurende elektrische stroom. Denk bijvoorbeeld aan een hartslagmonitor in een ziekenhuis. Die geeft de pulsen van je hart weer. En een radioflits is dan weer een astronomisch signaal van bijvoorbeeld een ster. De snelle radioflitsen zijn al jaren lang een raadsel voor sterrenkundigen. De meeste theorieën gaan ervan uit dat de flitsen van een zeer heftige gebeurtenis af komen. Bijvoorbeeld als een ster als supernova ontploft of een neutronenster die in een zwart gat valt.”

Wat is het belang van deze ontdekking?
,,De eerdere signalen die zijn opgevangen komen van een eenmalige gebeurtenis. Wij hebben voor het eerst een herhaling van de signalen waargenomen. Dat betekent dat ten minste de helft van de theorieën niet kloppen en weggestreept kunnen worden. Doordat we het signaal meerdere malen hebben opgevangen, wijst het in de richting van de theorieën waarin staat dat het signaal van ultra sterke neutronensterren afkomt. Een neutronenster is de ineengestorte kern van een reuzenster, die achterblijft wanneer die ster aan het eind van zijn leven explodeert als supernova.’’

Maar, wat hebben wij er aan?
,,Deze ontdekking zegt iets over het vroege stadium van de meest extreme sterren in ons heelal. Daardoor kunnen we de zwaartekracht en deeltjesfysica beter begrijpen. Bovendien kunnen we deze kennis op langere termijn gebruiken voor technologische toepassingen zoals Global Positioning System (GPS). GPS zit onder andere in het navigatiesysteem van onze auto en wordt tegenwoordig veel gebruikt door onze smartphones.’’

Staat de wetenschap nu op zijn kop?
,,Ja, wel een beetje. We hebben nu een veel beter beeld van de afkomst van deze mysterieuze radioflitsen. Dat is wel een grote doorbraak in de astronomie en er worden nu wereldwijd veel vervolgstudies gedaan.’’

Hoe hebben jullie deze radioflitsen ontdekt?
,,Wij hebben de flitsen opgevangen met de Arecibo-telescoop in Puerto Rico. Die heeft een diameter van 305 meter. Dat is ook wel nodig, want deze gebeurtenissen vinden in principe honderd miljoen lichtjaar van ons vandaan plaats.”

Wat is de volgende stap?
,,We willen eigenlijk de herkomst van de flitsen nog beter in kaart brengen. De flitsen duren maar een paar duizendsten van seconden. Om daar een beter beeld van te krijgen, hebben we krachtigere telescopen nodig. Dat kan bijvoorbeeld door de bestaande telescopen allemaal tegelijkertijd in dezelfde richting te plaatsen. Als we de data dan combineren, krijgen we een veel scherper beeld van de flitsen. En dan kunnen wij bijvoorbeeld ook zien in welk melkwegstelsel de flitsen zitten.’’

Toon reacties

Word wakker met het belangrijkste nieuws uit het Noorden met onze ochtend-nieuwsupdate.

Meer dan 22.249 nieuwsbriefabonnees

Je kunt je op elk moment weer uitschrijven

Lees hier ons privacy statement.