Vliegtuigbouwer Embraer verwacht dat het in de huidige krimp van de luchtvaartsector kan overleven, omdat het juist kleinere vliegtuigen maakt. Dat zegt topman Arjan Meijer. De Groningse bakkerszoon trad in juni, midden in de coronacrisis, aan als de hoogste baas van de commerciële divisie, die zich richt op toestellen tot maximaal 150 zitplaatsen.

Meijer stapte naar voren vlak na het afspringen van de overname door het Amerikaanse Boeing. Hij moest aan de slag met een re-integratie van zijn divisie binnen Embraer, die was ’losgeknipt’ voor de verkoop. De Groninger heeft niet getwijfeld om de baan aan te nemen. „Ik geloof oprecht dat er een hernieuwde vraag zal zijn naar kleinere vliegtuigen. We hebben al vroeg geïnvesteerd in zuiniger vliegtuigen en dat loont nu. Als je onze E2 195 neemt, dan is het brandstofverbruik per trip 25% lager dan vergelijkbare types A320-neo en Boeing 737-8 Max. Er is in de huidige neergaande markt interesse voor kleinere vliegtuigen om zo frequenties weer op te bouwen.”

Veel luchtvaartmaatschappijen zetten het mes in hun vloot, maar de Embraer-toestellen vliegen vrijwel overal rond ter wereld, ook die van luchtvaartmaatschappij KLM. Meijer heeft geen annuleringen van orders gehad, maar er is soms wel sprake van uitstel van levering.

Flexibel

De Embraer-topman werkt momenteel thuis in Nederland, omdat er in Brazilië ook het thuiswerkregime geldt. Illustratief volgens hem voor veranderende reispatronen. „ Veel landen zijn nu dicht voor passagiersvervoer, en op de lange termijn zal een deel van het zakelijk vervoer door videovergaderen wellicht niet terugkomen. Ik merk dat luchtvaartmaatschappijen zich juist nu richten op vloot-flexibiliteit, zodat ze wendbaarder zijn op de langere termijn. De ongebreidelde vraag naar vliegtuigstoelen is even voorbij. We hebben twaalf jaar van groei gehad, het kon wat dat betreft niet op.”

Meijer verwacht echter dat het reizen na verloop van jaren weer terug zal komen. Omdat het niet anders kan, schikken mensen zich nu achter de pc. „Het is niet de vliegangst die mensen aan de grond houdt, maar primair de reisbeperkingen die zijn ingesteld om corona in te perken. Daarnaast speelt de onzekerheid door inconsistentie in de maatregelen van verschillende landen een grote rol. Je zag afgelopen zomer dat men er weer op uit ging toen dat weer kon.”

De vliegtuigen van Embraer worden door KLM gebruikt om de luchtvaartknooppunt Schiphol te voeden met passagiers, die opgehaald worden door heel Europa. Dat zou wel wat minder kunnen, zo is de overtuiging van de anti-luchtvaartgroepen. Voor de economie is juist het aantal verbindingen belangrijk, legt Meijer uit. „Een hub zoals Schiphol is de beste methode om al die verbindingen aan elkaar te knopen en is daarom superbelangrijk voor de economie en banen van Nederland.”

Milieu

De discussie gaat vaak over milieu en geluid, aldus de Embraer-topman. Daar wordt dagelijks aan gewerkt bij de vliegtuigbouwer. „We zijn voortdurend bezig met modernisering om brandstofverbruik en uitstoot terug te dringen. Onze nieuwste vliegtuig familie, de Embraer E2, is bijvoorbeeld 30% zuiniger dan vroegere modellen in datzelfde segment 20 jaar geleden. Het lawaai is ook sterk verminderd in de afgelopen twintig jaar.”

De Braziliaanse vliegtuigbouwer zet voor de toekomst in op elektrificatie van kleinere toestellen, maar werkt ook aan een nieuwe efficiëntere en stillere turboprop voor het korteafstandssegment. Met name op de korte afstand is de turboprop motor efficiënter en schoner dan een straalmotor. „Ik geloof dat er verschillende technische oplossingen nodig zijn. Wij zitten in het segment voor kleine vliegtuigen én kortere afstanden, waar hybride en elektrisch vliegen oplossingen kunnen zijn in de toekomst. Dat maakt het wel makkelijker, want een oplossing voor grote langeafstandsvliegtuigen is er nog niet echt. Batterijen zijn voorlopig nog veel te zwaar voor dat soort toestellen”, zegt Meijer, die vliegtuigbouw studeerde aan de TU Delft.

Op kortere afstanden wordt de trein in Europa gepropageerd. Is dat geen bedreiging voor het verdienmodel van Embraer? „Er zijn nog veel connecties op korte afstand die lastig te doen zijn per trein. Bovendien is spoor vaak geen alternatief voor connecties overzee. Ons kleinste vliegtuig heeft overigens een bereik van meer dan 2000 mijl, dus er is maar beperkt overlap met het treinsegment.”

Politiek

Vanuit Frankrijk is er druk op Air France KLM om met het ’eigen’ Airbus te vliegen. KLM heeft echter nog een grote bestelling bij Embraer. Is Meijer niet bang dat hij wordt afgebeld als gevolg van politieke druk? „Er is nog steeds behoefte aan kleinere vliegtuigen. Luchtvaartmaatschappijen kopen een vliegtuig dat het meest geschikt is voor de passagier en het netwerk, niet wat de politiek hen opdringt.”

Je kunt deze onderwerpen volgen
Economie