Start-upwedstrijd YBA zet er een punt achter: ‘Te weinig scenario’s gewogen’

Niels Palmers: ,,Ik heb altijd gedacht dat we er wel uitkwamen.’’

In een paar jaar tijd groeide de YBA uit tot van Drentse tot nationale start-upwedstrijd. Maar er kwam een kink in de kabel.

De kogel is door de kerk: de Young Business Award (YBA) is niet meer. ,,Zeg nooit nooit’’, is de enige poging van Niels Palmers om nog wat twijfel te zaaien, maar hij weet het drommels goed: op 7 juni 2018 was de laatste uitvoering van deze wedstrijd voor start-ups die in vijf jaar tot een groot evenement, met nationale uitstraling, uitgroeide.

‘Het is mijn fout’

Juist op het moment dat Palmers dacht een grote sprong voorwaarts te maken, is de YBA tot stilstand gekomen. Hij wilde elk jaar een verdubbeling van omvang en impact en slaagde daar de voorbije jaren in. ,,Er was een mondelinge overeenkomst met een partij die ons wilde overnemen, maar men kwam daar half januari op terug’’, zo diept hij de herinnering op. En met de spiegel voor: ,,Het is mijn fout dat ik als zzp’er niet drie tot zes maanden vooruit heb gekeken en daarbij andere scenario’s heb gewogen.’’

Palmers was vanaf half januari weer helemaal op zichzelf aangewezen en moest alsnog de draad van een zelfstandige YBA oppakken. ,,Die overname was een kans om de YBA naar een hoger niveau te tillen’’, blikt hij terug. ,,Het was de bedoeling er een mediapartij van te maken, de YBA zou een veel sterkere structuur krijgen.’’

‘Ik ben een Drent: afspraak is afspraak’

De annulering van de overname kwam hard aan. ,,Wie me kent weet ik dat ik er vol voor ga en het gaspedaal diep in trap’’, zegt Palmers. ,,Ik ben een Drent en bij ons geldt: afspraak is afspraak. Ik heb altijd gedacht dat we er wel uitkwamen. En ineens bleek ik nog een mooie auto te hebben, maar geen benzine. Ik heb als 26-jarige niet de ruimte of de luxe om zelf door te gaan. Je werkt daarna alle alternatieve scenario’s af en dan is het scenario van stoppen ook een mogelijkheid.’’

Palmers zei het laatst zelf al eens: het kan bij een start-up snel omhoog, maar ook heel snel omlaag. En YBA is een start-up. De Emmenaar: ,,Zo is het maar net. Een start-up is zo goed als de laatste investeringsronde. Het is allemaal leuk wat er in het verleden is gebeurd, maar om verder te komen heb je geld nodig. Als dat er niet is, is het over en uit.’’

‘De beste achtbaan van m’n leven’

De pijn van de mislukking wordt in de wereld van de start-ups ervaren als noodzakelijk onderdeel van de leerschool. Palmers onderkent dat: ,,Je leert enorm veel. Het is de beste achtbaan van m’n leven geweest. Je moet je motivatie vast kunnen houden, want daar gaat het om. Die ervaring is goud waard, het is essentieel voor succes. Ik ben nu zelfs een veteraan, want met Taxiculinair heb ik op jonge leeftijd ook al het deksel op de neus gekregen. Ik weet voor mezelf dat ik er alles aan gedaan heb om YBA en Taxiculinair in de benen te houden.’’

Er komt dit jaar dus geen wedstrijd meer voor start-ups, dus ook geen podium voor ook noordelijke start-ups die het succes in de ogen beginnen te kijken. Wat gaan we verder missen? Palmers somt op: een plek waar de lat skyhigh ligt voor getalenteerde mensen, een plek waar noordelijke start-ups zich kunnen spiegelen (‘vorig jaar hadden de finalisten alleen al 20 miljoen aan investering opgehaald’), een plek waar de toppers onder de start-ups komen, een plek waar zelfs prins Constantijn zijn waardering voor uitsprak.

Drenthe op een hoger plan

,,Maar er zijn ook start-ups die hier in Emmen met andere partijen in contact komen’’, vertelt Palmers. Hij doelt dan op oud-deelnemer Somnox, dat een slaaprobot heeft ontwikkeld en in de VS (New York Times, Forbes) hoog scoort met aandacht. ,,Somnox wiol nu een deel van de productie bij Technologies Added in Emmen onderbrengen. Dat is gaaf. Daarmee komt Drenthe op een hoger plan.’’

Noord-Nederland is zo binnen een jaar drie wezenlijke onderdelen van de start-up infrastructuur kwijtgeraakt, vindt Palmers. Hij doelt op broedplaats The Big Building, kennisevenement SMC050 en YBA. ,,Het waren boegbeelden en ze zorgden voor een sterk ecosysteem’’, vindt Palmers. ,,En zoiets komt niet zomaar terug.’’

menu