Wildlands komt van heel ver

Wildlands Adventure Zoo Emmen staat op het punt van openen. Daar is ruim zes jaar van voorbereiding aan vooraf gegaan.

Of-ie al zenuwachtig is, beginnen we. Frankwin van Beers, directeur van Wildlands, grijnst. ,,Dat ben ik al maanden!''

Van Beers is als directeur verantwoordelijk voor het hele bouwproces. Hij is de control freak die niets aan het toeval overlaat en er tegelijk voor zorgt dat – tegenslagen of niet - iedereen enthousiast blijft. ,,Ik wil AAA-kwaliteit’’, zegt hij. De gedrevenheid waarmee hij praat over Wildlands, maar bijvoorbeeld ook het personeel instrueert, verraadt een uitzonderlijk, aanstekelijk enthousiasme. Dat naarmate de openingsdag dichterbij komt alleen nog maar groter wordt, lijkt het.

Impressie van het 'nijlpaardenaquarium'. IMPRESSIE JORA VISON

Te duren plannen
Wildlands Adventure Zoo Emmen komt van ver. Toen het de gemeenteraad van Emmen duidelijk werd dat Dierenpark Emmen op de locatie aan de Hoofdstraat niet de vernieuwing kon realiseren die nodig was om te overleven, kwamen de plannen. Het eerste plan dateert nog van de vorige directie: een park van 35 hectare dat 350 miljoen moest kosten. Van Beers schrok zich rot toen hij in 2010 in Emmen arriveerde. ,,Ik heb uitgerekend dat er jaarlijks 2,7 miljoen bezoekers moesten komen om dat rendabel te maken. Dat kan natuurlijk niet.’’

Ter vergelijking: dierenparken als Blijdorp en Artis trekken tussen de 1,2 en 1,5 miljoen bezoekers per jaar. ,,Dat is waar wij ook naar toe willen. Dat zijn cijfers die het Noorder Dierenpark in de hoogtijdagen ook had.'' En dus veranderde de businesscase. Nu ligt er een park van 22 hectare (nog altijd twee keer zo groot als het oude park) dat 150 miljoen euro kostte – en met het bijbehorende theater erbij een kleine 200 miljoen.

'Je weet dat het een heel gevecht wordt'
Voormalig KNVB-directeur Henk Kesler werd aangetrokken om de plannen te promoten en de gemeenteraad van Emmen enthousiast te maken. Toen dat gelukt was, kon Van Beers echt aan de slag. ,,Er was een maquette en een businesscase, maar niks concreets.’’ Toen de financiën afgedekt waren kon het park op zoek naar een bouwer. Dat werd VolkerWessels. Van Beers: ,,Iedereen kan bouwen, maar niet iedereen kan een dierenpark maken. VolkerWessels had als enige al contact gezocht met andere partijen, zoals JoraVison voor de thematisering. Je moet van het begin af aan het gevoel hebben dat de bouwer ook echt een partner is. Je weet namelijk dat het een heel gevecht wordt.’’

De dierenparkdirecteur is vooral blij dat veel regionale bouwers als onderaannemer een rol spelen. Hij roemt vooral Koenen, een op en top Emmens bedrijf. ,,Die mensen zijn gewend om huizen te bouwen en werken nu opeens aan een dierenpark. Ik sprak laatst op de bouw wat mensen die balen dat het straks klaar is. ‘Dan moeten we weer huizen bouwen’, zeiden ze.’’

Impressie van het ijsberenvertrek. IMPRESSIE JORA VISON

In de businesscase gaat Wildlands uit van 1,3 miljoen bezoekers per jaar, hoewel het break-even point nog iets lager ligt. ,,Bij 1,3 miljoen bezoekers krijgen we genoeg vet op de botten om te sparen voor de veranderingen die we over drie, vier jaar willen doorvoeren.’’ Het park is nog niet eens open en nu al is Van Beers bezig met de toekomst. Stilzitten is geen optie. ,,Dat moet om de mensen vast te houden. Ik denk niet zozeer aan dieren, maar wel aan entertainment en attracties.’’ Eventueel kan er nog uitgebreid worden naast het park. Ook daar heeft Van Beers wel plannen voor, maar over de inhoud houdt hij zich nog op de vlakte.
Impressie van de vogelkooi. IMPRESSIE JORA VISON

Vooral het begin van de bouw en de laatste maanden waren moeilijk, zegt hij. De bouw liep achter op schema en dan was er nog het faillissement van JoraVision, het bedrijf dat de thematisering van het nieuwe park voor haar rekening nam. Ook dat kostte een paar weken, maar de laatste maanden is met heel veel overwerk alles klaar gekomen. Zodat Koning Willem Alexander op 18 maart, een week voor de publieksopening, het park officieel kan openen.

,,En dat zonder budgetten te overschrijden!’’, benadrukt Van Beers nog maar eens. Want ook hij kent de vrees van veel mensen dat het ambitieuze project een financieel debacle zou worden - of nog wordt. ,,De angst vooraf van veel mensen was misschien begrijpelijk, maar niet terecht. Alles is afgegrendeld.’’

Dit artikel is onderdeel van een speciale Wildlands-themabijlage. Die lees je hier.

Toon reacties

Word wakker met het belangrijkste nieuws uit het Noorden met onze ochtend-nieuwsupdate.

Meer dan 22.249 nieuwsbriefabonnees

Je kunt je op elk moment weer uitschrijven

Lees hier ons privacy statement.