Mis je sociaal contact tijdens je werk? Met dit virtuele 'game'-kantoor maakt thuiswerker Martijn Wieling zijn baan in coronatijd weer leuk

Op bezoek in het virtuele kantoor van RUG-docent Martijn Wieling. Screenshot: DVHN

Wat RUG-docent Martijn Wieling het meeste mist sinds hij door corona grotendeels thuiswerkt? Het sociale contact met zijn collega’s en studenten. Hij besloot zijn kantoor na te bouwen met de site Gather.town en vond zijn werkplezier terug.

Het is klokslag 16.00 uur als ik het virtuele Harmoniegebouw van de Rijksuniversiteit Groningen binnenloop. Het poppetje van Martijn Wieling, bijzonder hoogleraar Nedersaksische Taal en Cultuur én docent informatiekunde, staat mij al op te wachten. Zijn gezicht is meteen in beeld via de webcam. ,,Loop maar achter mij aan’’, hoor ik.

Ik herken de gepixelde omgeving uit duizenden. Het is dezelfde als in de ouderwetse Pokémon-games, die ik in mijn jeugd op de GameBoy speelde. Alleen zijn er nu geen Pokémons om te vangen, maar heeft het ‘spel’ een serieuze functie: een virtueel kantoor.

Het kantoor simuleert de echte wereld

Met mijn toetsenbord beweeg ik mijn figuurtje achter Wieling aan. Omdat ik te traag ben, raak ik achterop. Meteen hoor ik zijn stem zachter en vervaagt zijn gezicht op mijn beeldscherm. Het kantoor simuleert de echte wereld: zodra iemand verder af staat, hoor en zie je die persoon minder goed.

Wieling miste, net als veel andere thuiswerkers, het sociale contact van vóór corona: ,,Eerder kon je op een willekeurig moment bij iemand het kantoor binnenstappen of elkaar bij de koffieautomaat ontmoeten. Nu moet je daar speciaal een afspraak voor inplannen - een veel hogere drempel’’, legt hij uit. ,,Nu kunnen de collega’s gewoon bij me naar binnen lopen. En zien ze dat er al een ander poppetje in mijn eigen kantoor zit, dan weten ze dat ik een afspraak heb.’’

Dat eigen kantoor bevindt zich op ‘zijn’ verdieping, waar we via een trappetje terechtkomen. Ik zie kantoren met andere poppetjes. Collega’s en promovendi, hard aan het werk. Zij kunnen ons alleen horen en zien als wij hun kantoor binnenlopen. Vervolgens moeten ze nog hun status aanpassen om ook door ons gezien en gehoord te komen. Zomaar inbreuk maken op iemands privacy kan dus niet.

loading

Meer dan een gimmick

Wieling leerde het gratis programma kennen via promovendus Martijn Bartelds. Hij had het gebruikt tijdens een Summer School en was enthousiast. Voor een heidag van de Young Academy Groningen, een groep van jonge RUG-wetenschappers, besloot Wieling daarom zelf een virtuele wereld in Gather.town te bouwen. Ook hij raakte overtuigd.

,,Het is meer dan een gimmick’’, zegt de onderzoeker. Hij wijst op alle andere interactieve mogelijkheden in het programma: ,,Je kan tv-schermen plaatsen, waar mensen tegelijk naar een online video kunnen kijken. Of computers, waarop een link naar een gedeeld Google-docs-document of andere website opent als je erachter zit.’’

Daarmee is het ideaal voor een teamoverleg, of werkcolleges voor zijn studenten: ,,Normaal zit je vanuit je huis misschien wel met z’n alleen in één systeem, maar weet je nooit wie nog meer bezig is. Nu zie je dat iemand anders bij een computer bezig is met een taak, en kun je erbij gaan zitten om te overleggen.’’

loading

Een oplossing voor de coronatijd

Komend semester gaat hij het ook gebruiken voor practica statistiek. Ik loop met Wieling de virtuele collegezaal in: ,,Studenten kunnen achter de computers met z’n tweeën overleggen. Aan de ronde tafel kan iedereen met elkaar praten. En als ik met mijn poppetje op de witte stoel sta, ben ik voor iedereen in de ruimte te horen.’’

,,Uiteraard is het nog steeds niet hetzelfde als de fysieke interactie in een practicumzaal’’, benadrukt Wieling. ,,Maar ik vind dit tot nu toe het beste alternatief wat ik gezien heb voor deze coronaperiode. Ik heb door de interactie weer meer plezier in m’n werk gekregen, en dat merk ik ook bij anderen.’’

Ook na corona wil hij het blijven gebruiken: ,,Door één van de practicumgroepen virtueel te houden, kan ik tegemoetkomen aan studenten die wegens diverse omstandigheden niet fysiek aanwezig kunnen zijn.’’

De hele universiteit nabouwen?

Inmiddels kreeg Wieling al virtueel bezoek van rector Cisca Wijmenga en RUG-voorzitter Jouke de Vries. Ook zij waren volgens de wetenschapper enthousiast: ,,Misschien dat het bestuur van de universiteit dit initiatief wil ondersteunen, bijvoorbeeld met studentassistenten die de ruimtes nabouwen.’’

Veel werk is dat namelijk niet, stelt hij: ,,Je zou de hele universiteit virtueel kunnen namaken.’’ Wel kan hij begrijpen dat het misschien als ‘het zoveelste programmaatje’ wordt gezien: ,,In dat geval help ik alsnog zelf graag collega’s op weg die er ook gebruik van willen maken.’’

Dan is het tijd om te gaan. Op weg van Wielings kantoor naar buiten valt mijn blik op een pokertafel. ,,Voor in de pauze’’, zegt Wieling. ,,Er is ook een schaak- en kaartspel en Pictionary. Al doe ik zelf niet te vaak mee, de promovendi zijn er veel te goed in.’’

menu