Berry Link (55), de beoogd burgemeester van Veendam, was dinsdag in Veendam voor een eerste kennismaking. ,,Voordat u begint, wil ik u eerst even een verklaring geven’’, zei Link, die in 2019 opstapte als burgemeester van het Noord-Brabantse Geldrop-Mierlo.

De raad van Veendam maakte maandag bekend, dat Link is voorgedragen als de nieuwe burgemeester. De man die al als jongetje burgemeester wilde worden ziet het als een nieuwe kans. ,,Jazeker. Anders had ik deze stap niet genomen.’’

Link kwam dinsdag onder meer kennis maken met het college van B en W van Veendam. Na afloop is er tijd voor een gesprek. Maar eerst wil hij een verklaring afgeven.

De verklaring gaat over zijn vertrek als burgemeester van Geldrop-Mierlo op 11 maart 2019, nadat er ophef was ontstaan over zijn vermeende relatie met een vrouwelijke medewerker.

Officiële waarschuwing

De gemeenteraad besloot toen een onderzoek in te stellen. Link kreeg een officiële waarschuwing omdat hij een zogeheten integriteitsschending had begaan.

,,Mijn integriteit als burgemeester is niet in het geding geweest’’, zegt Link. ,,Er was geen sprake van een liefdesrelatie. Ik heb beeldvorming opgeroepen die onjuist was. Mensen oordelen en veroordelen heel snel. Laat ik het daar bij houden. Ik kon niet anders dan terugtreden, aangezien ik het algemeen belang boven het privébelang stel.’’

‘Het was een tijdelijk terugtreden’

,,En nee, moeilijk vind ik het niet om de draad weer op te pakken. Verder wil ik over die periode niet te veel praten. U heeft mijn verklaring. Laat ik nog één ding zeggen: ik heb toen direct gezegd; het is een tijdelijk terugtreden uit het ambt. Dat mag u met vette letters schrijven. Een tijdelijk terugtreden.’’

Want Link is op een haar na terug als burgemeester. Veendammer politici zijn lovend over hem. ,,We zochten een duizendpoot en we hebben er een gekregen’’, klinkt het van links tot rechts. ,,Hij is de beste persoon voor deze baan.’’

Ook Link kijkt tevreden terug op zijn ontmoetingen met de Veendammer politici. ,,We hadden twee keer een gesprek en er was twee keer een klik. Wederzijds. We begrijpen elkaar. De mensen hier zijn duidelijk. Ja is ja. Nee is nee. Het kump good , zoals ze in Limburg zeggen (waar hij van januari 2007 tot september 2015 burgemeester van Schinnen was) of zoals hier in Groningen; ‘t komt goud .’’

,,Ik vind het een eer dat ik ben voorgedragen. Toen ik het maandagavond hoorde hebben we er een goed glas op gedronken.’’

Kaarten tegen de borst

Er is veel aan de hand in Veendam. Gestapelde mijnbouw, zoutwinning, bodemdaling, het gevecht tegen megawindmolens en zonneparken, werkloosheid. ,,Ik heb het gehoord en gezien. Op sociaal-economisch gebied zie ik overeenkomsten met Zuid-Limburg.’’

Zeker, hij heeft plannen over welke richting Veendam op moet. Hij houdt de kaarten nog tegen de borst. ,, Zolang ik niet ben benoemd , ga ik hier niemand voor de voeten lopen. Op dit moment ben ik eigenlijk nog een onbekend persoon die zich vooral bezighoudt met het leren kennen van de Veendammers. Ik wil met elk raadslid persoonlijk kennismaken. Ik wil contact leggen met de bevolking.’’

Link wil Brabantse gezelligheid koppelen aan Groninger nuchterheid. ,,Verbinden, daar draait het om. Toen ik als jong broekie van 41 voor het eerst burgemeester werd had ik Jan Mans als mentor.’’

Mans werd onder meer bekend als burgemeester van Enschede tijdens de grote vuurwerkramp in die stad op 13 mei 2000.

,,Hij spiegelde me vier dingen voor waar ik als burgemeester vooral rekening mee moet houden. Het gaat om persoonlijk contact. Je moet kunnen luisteren. Gun elkaar wat en je moet kunnen samenwerken.’’

Gefeliciteerd

Hij voegt er een ding aan toe. ,,Om als burgemeester goed te kunnen functioneren moet je humor hebben.’’

Na de beëdiging, vermoedelijk in september, is het de bedoeling dat hij en zijn partner naar Veendam komen. De kinderen, twee dochters, zijn het huis al uit. ,, Wat mij opviel toen ik voor het eerst in Veendam kwam? Mensen spreken je meteen aan. Ze gaan met je aan de praat, groeten.’’

Zo ook dinsdag. ,, Wel is dat ?’’, klinkt het als Link buiten loopt. ,, Nije börgmeester ? Gefeliciteerd!’’

Je kunt deze onderwerpen volgen
Groningen