Coretta Van Leer over corona #9: De plotselinge faam van virologen

Arts-microbioloog Coretta Van Leer van het UMCG. Foto: Geert Job Sevink

Virologie was tot voor kort een wat obscuur vak. Toen kwam de coronacrisis en waren virologen plots gewilde gasten bij de praatprogramma's op tv. Arts-microbioloog Coretta Van Leer van het UMCG vertelt over die onverwachte faam.

Die aandacht voor haar vak vond ze best leuk, zeker in het begin, vertelt arts-microbioloog Coretta Van Leer van het UMCG. „Virologie is toch een wat obscuur vak.”

Of: wás een wat obscuur vak, beter gezegd. Sinds het coronavirus rondwaart, neemt de aandacht voor Van Leer en haar collega's rap toe. Zo rap zelfs, dat het satirische programma Klikbeet er een aflevering aan wijdde.

Virologen, infectiologen, epidemiologen en artsen-microbioloog

Virologen zijn niet allemaal hetzelfde, zegt Van Leer. Sterker nog: viroloog is geen beschermde titel. In principe mag iedereen zich viroloog noemen.

Er bestaan virologen die onderzoek doen. Er zijn infectiologen, zoals Jaap van Dissel van het RIVM, die zich bezighouden met infectieziekten (naast virussen ook bacteriën, schimmels en parasieten). Je hebt epidemiologen, die bestuderen hoe ziektes worden verspreid.

En dan zijn er nog de artsen-microbioloog, zoals Van Leer zelf. Artsen dus, al hebben ze geen patiënten van zichzelf. „We bemoeien ons met alles en iedereen.”

Van Leer: 'We kennen elkaar allemaal'

Verrewege de meeste artsen-microbioloog zijn trouwens gespecialiseerd in bacteriën. Van artsen-microbioloog die zich richten op virale infecties zoals het coronavirus zijn er veel minder. In Nederland een stuk of twintig, zegt Van Leer, en ze kennen elkaar allemaal.

Van Leer begon als kinderarts en promoveerde daarna op het afweermechanisme van de longen. Haar collega Alex Friedrich, ook een arts-microbioloog, heeft als speerpunt de preventie van infecties. Hij kijkt dus vooral naar hoe ziekten worden overgebracht.

Hoe vaak zijn die virologen het eigenlijk met elkaar oneens?

Dat valt nogal mee, zegt Van Leer. „Volgens mij verschillen we niet zo veel van mening.” En als ze verschillend denken, zijn die verschillen relatief. Over mondkapjes bijvoorbeeld. Die helpen heus enigszins, daarover is iedereen het wel eens. Maar hoeveel helpen ze precies? Daarover lopen de meningen uiteen.

Hetzelfde zie je gebeuren rond de rol die kinderen spelen bij de overdracht van het virus, en bij de rol van aerosolen (hele kleine druppeltjes vocht die vrijkomen als je praat of zingt).

Die verschillen zijn niet verwonderlijk, aldus Van leer. Normaal gesproken doen virologen eerst uitgebreid onderzoek en komen ze pas na bestudering van alle informatie met hun bevindingen. Nu, in dit coronatijdperk, is hun advies steeds snel gewenst. En dan kijkt de halve wereld ook nog eens mee.

Wat vindt Van Leer eigenlijk van haar groeiende bekendheid?

„Nou, ik word nog niet herkend op straat hoor”, zegt ze lachend. „Maar ik ga niet op elk mediaverzoek in. Ik ben beter geworden in het stellen van grenzen. Ik poeier nu meer mensen af.”

menu