Alexander Sørloth, verguisd in Groningen, luidkeels bejubeld door fans in Denemarken (zelfs nu hij er niet meer voetbalt)

Met een brede glimlach stapte Alexander Sørloth uit de helikopter, de blinkende Superligaen-trofee in zijn handen, luidkeels bejubeld en toegezongen door het de supporters van FC Midtjylland.

Weliswaar voetbalde Sørloth al bijna een halfjaar niet meer bij de Deense club – de fans waren zijn bijdrage aan het kampioenschap niet vergeten. Vijftien doelpunten en een rits assists bezorgden hem een heldenstatus in Midden-Jutland.

Recordtransfer naar Crystal Palace

Het verhaal is bekend: amper zes maanden nadat hij de vorige zomer voor 450.000 euro overkwam van FC Groningen, werd Sørloth voor 10,2 miljoen verkocht aan Crystal Palace. Een recordbedrag in Denemarken, dat door bonussen kan oplopen tot 18 miljoen.

Noem Sørloth en je maakt snel vrienden bij Midtjylland, zo blijkt bij een bezoek aan de MCH Arena. ,,De beste speler die ooit in de Superligaen heeft gespeeld”, zegt de perschef van Midtjylland beslist. Technisch directeur Claus Steinlein: ,,Ach, Alexander en Midtjylland. Het was de perfecte match. In dit geval maakte 1 + 1 samen 3.”

Oud-Groningen speler Sparv onder indruk Sørloth

Ook Tim Sparv schudt lachend zijn hoofd, als het over zijn oud-ploeggenoot gaat. ,,Alex kwam pas aan het einde van de transferperiode bij onze selectie”, zegt de middenvelder, die tussen 2010 en 2013 voor FC Groningen speelde.

,,Hij begon eerst nog op de bank, maar opeens stond-ie er – en scoorde hij haast elke wedstrijd. Alex was voor ons een fantastische speler, een slimme en goede jongen in de groep bovendien. We wilden dat hij bleef, maar wat kun je doen als een club uit de Premier League komt?”

Tim Sparv bij zijn presentatie als sper van FC Groningen. Foto: Archief DvhN

Sparv is nu drie seizoenen een gewaarde kracht bij Midtjylland. Een bijzondere club, zegt Sparv. ,,Midtjylland wil concurreren met grotere clubs als Bröndby en Kopenhagen. Niet door veel geld uit te geven, maar door creatief en innovatief te zijn. Meer dan de helft van onze selectie komt uit de eigen opleiding. Midtjylland is een ambitieuze club, de omstandigheden zijn fantastisch, maar bovenal werken we hier in een heel familiaire sfeer.”

Voetbalduels worden mathematisch ontleed

Jarenlang deed Midtjylland anoniem in Denemarken mee – tot professioneel sportgokker Matthew Benham in 2014 eigenaar werd. Benham runt Midtjylland zoals hij zijn vermogen verdiende: door toeval zoveel mogelijk uit te sluiten.

De sleutel? Data. Heel veel data. Bij Benhams bedrijf SmartOdds werken 300 mensen, die voetbalduels mathematisch ontleden. ,,We hebben alle gegevens van 1,1 miljoen wedstrijden”, zegt Steinlein. ,,Daarmee lopen we, zeker in Denemarken, een aantal jaar voor op andere clubs.”

De enorme database helpt Midtjylland ook om spelers te scouten. Zo kwam Tim Sparv ruim drie jaar geleden in beeld. Sterker, hij was de eerste voetballer die Benham kocht.

Sparv eerste aankoop van Benham

Lyrisch was Midtjylland over zijn kwaliteiten, zo bleek tijdens de eerste gesprekken. Eigenlijk tot verbazing van Sparv zelf. Degelijk en betrouwbaar is hij altijd geweest.

Maar Sparv erkent meteen: een spectaculaire voetballer is hij niet. Imponerende statistieken heeft hij evenmin. Waarom kwam uitgerekend ‘statistiekenclub’ Midtjylland dan bij hem uit?

,,De korte versie van het verhaal?”, vraagt Sparv. ,,Midtjylland maakt, op basis van wiskundige modellen, zelf een ranglijst van alle Europese competities. Ik voetbalde bij Greuther Fürth. De Tweede Bundesliga inderdaad, maar volgens het ranking-systeem van Midtjylland is dat een sterke competitie. Greuther Fürth won veel, in het seizoen dat ik er speelde. En vooral als ik op het veld stond.”

Sørloth, flop in Groningen

Dat roept de vraag op: hoe kwam Sørloth dan bij Midtjylland op de radar? Scoren deed hij immers vrijwel nooit bij FC Groningen. En de eredivisie is bepaald niet een sterke Europese competitie.

 ,,Toch zagen wij zijn potentie”, zegt Steinlein. ,,Alex heeft kracht, snelheid, een goed schot. Bovendien bewezen zijn statistieken dat hij eerder wél goed was. Wij waren ervan overtuigd dat Alex ging scoren, als hij dicht bij het strafschopgebied zou spelen.”

Steinlein haast zich te zeggen: ,,Niemand verwachtte natuurlijk dat Alex zó succesvol zou worden. De factor geluk speelt ook een rol. Net als de persoonlijkheid en de ambitie van een speler. En juist die aspecten kun je niet in statistieken vangen.”

Survivaltrip door Noorwegen

,,Midtjylland haalt spelers uit hun comfortzone, op een manier zoals ik dat nergens heb meegemaakt”, vult Sparv aan. ,,We zijn bijvoorbeeld met de selectie op een survivaltrip naar Noorwegen geweest. We hebben Afrikaanse spelers die nog nooit sneeuw hadden gezien."

,,Nu moesten ze een paar dagen skiën, met 20 graden onder 0. Ook zoiets: vorig jaar moesten een dag allemaal legeroefeningen doen. Zonder eten en slaap. Je wordt boos op alles en iedereen, maar weet je wat het mooie is? Door extreme situaties groei je als team naar elkaar toe.”

Het beeld dat Midtjylland alléén op basis van droge cijfers wordt gerund klopt dus niet, zegt Steinlein. ,,Lang werd Midtjylland in elk artikel vergeleken met Moneyball, de film over de honkbalclub die door statistieken succesvol werd. Maar cijfers zijn slechts een derde van ons werk. Onze scouting en trainer doen de rest.”

Interesse in Tibbling, oud ex-Groningen

Ook een andere oud-speler van FC Groningen werd onlangs in verband gebracht met Midtjylland. Volgens Scandinavische media was de club zeer geïnteresseerd in Simon Tibbling. De middenvelder speelt tegenwoordig bij Brøndby.

Volgt Midtjylland (oud-)spelers van FC Groningen, door de succesverhalen van Sparv en Sørloth, met meer dan gemiddelde interesse? ,,Dat niet”, zegt Steinlein. Met een knipoog: ,,Maar nu je het zegt: misschien is het een goed idee om te gaan doen.

Toon reacties

Word wakker met het belangrijkste nieuws uit het Noorden met onze ochtend-nieuwsupdate.

Meer dan 22.249 nieuwsbriefabonnees

Je kunt je op elk moment weer uitschrijven

Lees hier ons privacy statement.