De gehele Nederlandse sprinttop is dit weekeinde tijdens het NK aanwezig in Thialf in Heerenveen. Bij de mannen zijn Hein Otterspeer en Kai Verbij, beiden van team Jumbo-Visma, de grote favorieten.

Het NK sprint, dat vandaag en morgen over twee 500 en evenzoveel 1000 meters wordt uitgevochten, kent de sterkste bezetting sinds jaren. Door de coronacrisis verschijnen alle nationale toppers aan de start. Er zijn nog geen World Cups en niemand is afwezig omdat deze of gene zich al geplaatst heeft voor internationale toernooien. Het belooft een mooie krachtmeting te worden.

Grote kanshebber

Kai Verbij, die in 2017 wereldkampioen en vorig jaar Europees kampioen sprint werd, is een grote kanshebber op de nationale titel, al houdt hij zelf nog een beetje de boot af. ,,Ik denk dat er vier of vijf sprinters kans maken op de titel. Hein (Otterspeer, red.) rijdt vrij goed en is bezig met een goed seizoen. Hij is een grote concurrent van mij. Dai Dai N’tab was tot nu toe op alle 500 meters heel goed. Van Kjeld Nuis (Team Reggeborgh, red.) weet je het nooit. De ene keer gaat het goed, de andere keer niet. Maar je moet altijd rekening met hem houden. Ook Thomas (Krol, red.) kan, als hij een sterke 500 rijdt, ook een goede kandidaat zijn. Het is een vierkamp: je moet vier keer goede races laten zien en dat is voor iedereen lastig. We gaan het zien.’’

Verbij verwacht een mooi titelgevecht. ,,Het is zeldzaam dat er aan het NK sprint zoveel goede rijders meedoen. In de vorige jaren hadden zich al schaatsers geplaatst voor het EK en WK sprint en deden dan niet mee aan het NK; ik ook. De laatste keer dat ik meedeed was in 2016. Met zoveel goede schaatsers is het toernooi een stuk mooier om naar te kijken. Degene die wint, is op dat moment echt de beste sprinter van Nederland.’’

Outsider

Dai Dai N’tab, die zijn schaatsopleiding in Groningen kreeg en lang in de stad woonde, is een outsider voor de titel. Hij werd dit seizoen Nederlands kampioen op 500 meter tijdens de NK afstanden, maar zal op de kortste sprintafstand nog snellere tijden nodig hebben om een kans op de titel te maken. Ook zijn 1000 meter, die hij op de NK afstanden niet reed, zullen snel moeten zijn. De zoon van een Senagelese vader en een Nederlandse moeder weet hoe het is om het NK sprint te winnen: hij deed het twee jaar geleden.

,,Ik hoop dat ik dit weekeinde en de komende weken mijn niveau nog omhoog kan krijgen’’, zegt N’tab. ,,Op de NK afstanden reed ik twee keer 34,8. Het waren twee stabiele races, maar er zat niets speciaals aan. Vorig jaar is in Thialf 34,0 gereden, terwijl ik toen 34,3 reed. Om in de richting van die snellere tijden te komen moet er nog wel wat gebeuren. Het moet gewoon sneller. Ik rij lekker in de rondte en moet kijken of dat mogelijk is.’’

Binnenbocht verprutst

Zijn 1000 meter is nog niet om over naar huis te schrijven. ,,Ik heb er dit jaar nog maar één gereden en toen verprutste ik mijn binnenbocht. Ik reed 1.09.11. Het hangt een beetje samen met hoe ik de 500 meter rij. Als ik op die afstand foutloos schaats met gemakkelijke snelle rondjes, dan gaat ook die 1000 meter vanzelf. Ik moet me focussen om clean mijn rondjes te schaatsen. Ik heb in Thialf eerder al 1.08,5 en 1.08,6 gereden. Ik heb aangetoond dat ik gevaarlijk kan zijn, maar dan moet ik wel goede races rijden.’’

N’Tab noemt Verbij en Otterspeer als favorieten. ,,Kai (Verbij, red.) kan vier keer foutloos rijden. Hij is alle jaren op de vierkamp het beste geweest. Hein Otterspeer schaatst ook lekker in de rondte. Ik rij ook niet slecht, maar als ik wat fouten maak, ligt ik snel uit. Die twee zijn de favorieten.’’

Gekke dingen

Hein Otterspeer is blessurevrij en zit lekker in zijn vel. ,,Ik schaatste tijdens de NK afstanden op de 500 meter 34,8 en dat heb ik vroeg in het seizoen in oktober zelden of nooit gedaan. En op de 1000 meter miste ik net het podium, maar ik zat er heel dichtbij. Ik ben heel tevreden met mijn vorm. Het NK sprint is een toernooi over vier afstanden. Er gebeuren altijd gekke dingen, maar je moet zorgen dat je de minste fouten maakt.’’

Het is verder interessant om te zien hoe Groninger Lennart Velema het tussen al het sprintgeweld gaat doen. De schaatser van Team IKO eindigde de afgelopen jaren steeds hoger in het klassement. Zo werd hij tijdens beide laatste edities van het NK sprint respectievelijk derde en tweede.

Je kunt deze onderwerpen volgen
Sport