De Tour de France is volgens velen de redding van diverse ploegen en de sport in het algemeen.

De Tour de France als redding van het hele wielrennen

De Tour de France is volgens velen de redding van diverse ploegen en de sport in het algemeen. FOTO EPA

De noodkreten waren luid. Zonder Tour de France zou het wielrennen in gevaar komen. Het peloton raast door Frankrijk, de kijkcijfers zijn goed. ,,Maar ik ga niet met een whiskey in de leunstoel zitten.”

Patrick Lefevere, de baas van Deceuninck-Quickstep, kreeg gisteren een belletje van een paar vaste sponsors. Zij waren van plan om naar Grenoble af te reizen, waar volgende week een etappe van start gaat. Aan de andere kant van de lijn klonk twijfel: is het wel verstandig om af te reizen met al die coronarestricties? Lefevere: ,,Daar kan ik dus geen antwoord op geven. Dat blijft moeilijk.”

Wat de Belgische ploegbaas er mee wil zeggen: je kunt sponsors in deze tijden niet geven wat ze in ‘het oude normaal’ zo gewend zijn. Kijk ook eens rond in het village départ. Daar is het ontegenzeggelijk rustiger dan normaal. Maar goed, de sponsors slurpen misschien wat minder oesters met elkaar; er wordt tenminste gekoerst. De merknamen rijden weer pontificaal in beeld.

Sportvreugde

Toen in maart de coronacrisis het peloton stillegde, waren de geluiden somber. Renners en medewerkers moesten salaris inleveren. Ploegen zouden omvallen. De Tour móest doorgaan, als reddingsboei voor een complete bedrijfstak. ,,So far, so good’’, zegt Lefevere. ,,Al zitten we wel met de daver (schrik, red.) op ons lijf of we Parijs gaan halen. Maar goed, de klappen vallen tot nu toe mee. Ik had het erger verwacht. Al komt een crisis vaak met een boemerang terug. Ik ga niet met een whiskey in de leunstoel zitten.”

CCC stopt door financiële problemen aan het einde van het jaar, co-sponsor McLaren van Bahrein houdt er ook mee op. Meer klappen zijn momenteel nog niet bekend. Lefevere: ,,Ik hoor verder geen alarmerende geluiden. Misschien stap je als sponsor toch niet zo snel uit deze sport. Voor relatief weinig geld kun je op de eerste rij zitten. Maar ja, als er geen geld is, houdt het op. Die klappen kunnen echt nog wel komen. De andere kant is: mensen hebben nu zoveel behoefte aan wat sportvreugde op televisie. Dan is het moment van sponsoren nu juist gunstig.”

Hoge kijkcijfers

Het is al vaker gezegd in tijden van corona. Het volk wil brood en spelen. Wat zijn de kijkcijfers deze Tour? Europa geeft een wisselend beeld. De NOS meldt dat er dagelijks gemiddeld 762.000 mensen naar de etappe kijken, aanzienlijk meer dan vorig jaar tijdens de zomervakantie (680.000 per dag).

In het wielergekke Vlaanderen stijgen de kijkcijfers flink, met elf procent ten opzichte van het gemiddelde van de afgelopen vijf jaar. In Frankrijk zelf groeit de animo met vier procent. Daar staat tegenover dat in Italië en Spanje (beide een daling van drie procent) juist minder naar de Tour wordt gekeken.

Op 1 augustus schoot het peloton met de Strade Bianche in Italië weer op gang. ,,De sport heeft zich daarna goed uit de lockdown geworsteld”, zegt Wim Lagae, hoogleraar sportmarketing aan de Universiteit van Leuven, met wielrennen als specialisme. ,,Dat heeft de sport een motie van vertrouwen gegeven.”

,,Symbolisch wat dat betreft was de start van de Ronde van Lombardije in Bergamo, een plek die zo hard werd getroffen door corona. Pas op, er zijn wel degelijk wat besmettingen geweest in het peloton, maar de bubbel waarin de renners verkeren, lijkt wel te werken. Dat er tijdens de eerste rustdag geen positieve renners waren, was een groot moment. Ook naar sponsors toe.”

‘Meubelen gered’

Lagae maakt wel een kanttekening. ,,Het is duidelijk dat veel bedrijven enorme kappen krijgen. Dan zou het wel gek zijn als daar geen bedrijven bij zitten die in het peloton actief zijn. Maar er zullen nieuwe bedrijven opstaan.”

,,Dat er weer wordt gefietst, voelt bevrijdend. Dat komt de economische veerkracht van de sport ten goede. Juist in de Tour, die grofweg voor zestig procent van de attentiewaarde voor de sponsor over een heel jaar zorgt. Omdat we bijvoorbeeld Jumbo-Visma en Sunweb nu dagelijks met succes op televisie zien, zijn de meubelen meer dan gered.”

Twijfels over Vuelta

Ploegbaas Richard Plugge van Jumbo-Visma zegt: ,,Het is heel goed dat we hier in Frankrijk van start zijn gegaan. Al zullen we nooit weten hoe de sport ervoor had gestaan als de Tour geannuleerd was. Het gaat erom dat er nu goede protocollen zijn om met corona om te gaan. Ik zie dat een enkele ploeg het zwaar heeft, maar dat past ook wel in het beeld van de laatste jaren. De meeste teams zijn behoorlijk stabiel.”

Toch klinkt er nog altijd ergens een stemmetje in het hoofd van Lefevere. ,,De Vuelta eind oktober? Ik moet het nog zien.”

menu