De hele wereld rouwt om Diego Armando Maradona. Zelden was het Argentijnse wonder in onze contreien te bewonderen, behalve die ene keer. Het was in Meppen, 20 kilometer over de grens bij Emmen. Pluisje speelde er zijn allereerste wedstrijd op Europese bodem en maakte er bovendien zijn eerste doelpunt. Terug naar die gedenkwaardige hete zomer van 1982.

Niet voor het eerst strijkt FC Barcelona in 1982 neer in de lommerrijke omgeving van Papendal. Wat trainer Udo Lattek betreft is het wel meteen de laatste keer. Gek wordt de succescoach van de massale publieke belangstelling op het Gelderse trainingscomplex. Honderden kinderen stropen er dagelijks de velden af op jacht naar handtekeningen van zijn spelers. Om nog maar te zwijgen van zijn Duitse landgenoten, die in groten getale de grens overtrekken om ongevraagd een kijkje te komen nemen.

Velen hopen een glimp op te vangen van Bernd Schuster, de man die Duitsland twee jaar daarvoor Europees kampioen maakt. Is het niet de op dat moment geblesseerde Duitse international die op aandacht mag rekenen, dan is het wel Diego Armando Maradona die hordes mensen op de been brengt. De Spanjaarden tellen kort voor vertrek naar het trainingskamp in Nederland een miljard Spaanse peseta’s - een slordige 100 miljoen gulden - neer bij Boca Juniors om de 21-jarige Argentijnse sensatie in te lijven. Een recordbedrag.

Niet vies van een stuntje

Gerd van Zoest heeft daar helemaal geen weet van als hij eerder dat jaar aanklopt bij het hoofdkantoor van de Duitse voetbalbond DFB in Frankfurt. De markante manager van SV Meppen wil graag met Günther Bachmann om tafel. Bachmann is de persoon die namens de UEFA internationale oefenwedstrijden regelt. Van Zoest heeft een speciaal verzoek. De Duitse semiprofclub, traditiegetrouw gevolgd door vele Drenten en Groningers, bestaat 70 jaar. Dat heugelijke feit wil de directeur die zomer dolgraag vieren met een speciale affiche. Of er niet iets te regelen valt? Van Zoest is niet vies van een stuntje. Zo haalt hij in 1973 Ajax met Johan Cruijff in de gelederen naar Meppen en gaat hij in 1976 met een Nederlandse profvoetballer in zee die overkomt van HFC Haarlem. Ene Johan Derksen.

Van Zoest valt met de neus in de boter. Letterlijk 5 minuten voor zijn komst hangt Bachmann net FC Barcelona-trainer Udo Lattek op. Die legt bij hem het verzoek neer een tegenstander te regelen voor begin augustus. Is dat niet iets voor SV Meppen? Van Zoest kan een vreugdekreetje nauwelijks onderdrukken. Het enthousiasme wordt niet getemperd als hij hoort van het prijskaartje. 70.000 Duitse Marken moeten er op tafel komen. Een dag later ligt het contract, in die tijd nog gewoon één A4’tje zonder ingewikkelde clausules, al op de Meppener burelen. ‘FC Barcelona komt op dinsdagavond 3 augustus 1982 in de sterkst mogelijke bezetting naar het Hindenburg Stadion aan de Lathener Strasse in Meppen om een oefenwedstrijd te spelen tegen SV Meppen’. De handtekeningen gaan er vlot onder. Een stempel van de UEFA erop en het is klaar. Van Zoest heeft nog geen idee wat voor happening hem te wachten staat.

Eten, slapen, trainen

Terug naar Papendal. Het zijn lange dagen voor de spelers van FC Barcelona. Eten, slapen, trainen, dat is het ritme. De eigenzinnige Lattek heeft voor het 14-daagse verblijf slechts één oefenwedstrijd geregeld. Feyenoord, Eintracht Frankfurt, de in Nederland verblijvende selectie van Koeweit en FC Groningen willen ook graag, maar de trainer wimpelt ze allemaal af. Over de Nederlandse clubs zegt hij: ‘ In Holland ist Fussball Krieg .’ In Nederland is voetbal oorlog. Hij zou bang zijn voor een schoppartij. FC Groningen-voorzitter Renze de Vries denkt dat de Duitser eerder vreest voor een blamage. Hoe dan ook, alleen voor SV Meppen wordt een uitzondering gemaakt. ,,Omdat hij als jongen bij het naburige Osnabrück voetbalde’’, meent de Spaanse journalist Paco Aquilla te weten.

Intussen loopt Lattek nog steeds met een gezicht als een oorwurm over de velden. De reden dat Barcelona naar het buitenland uitwijkt voor een trainingskamp is om even weg te zijn van de meer dan 100.000 socio’s en de Spaanse hitte. Intussen is het op Papendal even druk als thuis en staan de Nederlandse kranten vol van de tweede hittegolf en de aanhoudende droogte deze zomer, naast de koppen dat een pakje sigaretten een kwartje duurder wordt en dat Wim Jansen Feyenoord te hulp schiet nadat trainer Hans Kraay op non-actief is gesteld.

Waar Lattek wel tevreden over is, zijn de verrichtingen van zijn Argentijnse nieuwkomer. ,,Ik heb nog nooit een speler van dit kaliber gezien die zo vriendelijk is, zo zijn best doet om zich aan te passen en zo wars is van kapsones’’, vertelt de Duitse trainer aan de achttien Spaanse, drie Argentijnse en een handvol Nederlandse en Duitse journalisten die de vorderingen van zijn elftal op de voet volgen. ,,De eerste dagen was Diego nog enigszins in de war. Zo vergat hij zijn veters te strikken en wist hij op het veld soms even niet wat de bedoeling was. Maar ik ben er wel achter dat hij niet alleen een groot voetballer, maar ook een groot mens is.’’

Twee telefoonlijnen staan roodgloeiend

Het stadion van SV Meppen telt slechts twee telefoonlijnen. Die staan beide roodgloeiend als bekend wordt dat niet alleen FC Barcelona naar het Emsland komt, maar dat ook de kersverse aanwinst Maradona er voor het eerst zijn opwachting maakt. Manager Van Zoest rijdt een paar dagen voor de wedstrijd speciaal naar Papendal om het uit de mond van trainer Lattek zelf te horen. Die bevestigt wat Van Zoest graag wil horen: ,,Maradona speelt zijn eerste wedstrijd op Europese bodem in Meppen.’’

Een stormloop volgt. Iedereen blijkt die Argentijnse benen te willen zien. De kaarten zijn niet aan te slepen. De verkoop moet zelfs worden stilgelegd om het niet helemaal uit de hand te laten lopen. Met een aantal noodtribunes erbij kunnen er op die derde augustus officieel 18.000 mensen naar binnen, maar sommige schattingen spreken van zeker 22.000 toeschouwers. Ze zitten tot aan de krijtlijnen van het veld, op geïmproviseerde bankjes gemaakt van planken en bierkratjes. Zelfs in de bomen achter de staantribune hangen mensen. Woodstock is er niets bij.

De aankomst van de spelersbus van FC Barcelona brengt al een volksoploop op de been. Van Zoest, die zelf op 17-jarige leeftijd debuteert voor SV Meppen, de club nooit meer verlaat en in 1987 als beleidsbepaler tekent voor promotie naar de 2. Bundesliga, treedt op als persoonlijke bodyguard van Maradona. Hij zorgt ervoor dat de sterspeler ongeschonden het stadion kan betreden.

Een onverstoorbare Maradona

De Argentijn, die ook veertien familieleden heeft meegenomen, is de rust zelve. Tijdens de warming up , die hij tussen het strafschopgebied en de middenlijn uitvoert, wordt hij gadegeslagen door honderden fans die met hem meelopen. Onverstoorbaar dribbelt Maradona met de bal tussen ze door. Hij doet trucjes, laat de bal over zijn voet rollen, legt hem in zijn nek. ,,Een ongelooflijk beeld’’, laat SV Meppen-trainer Hans-Dieter Schmidt, die na afloop nog een Bratwurst eet met de wereldster, destijds optekenen in de Neue Osnabrücker Zeitung .

Nog geen kwartier nadat scheidsrechter Heitmann uit Osnabrück het eerste fluitsignaal heeft laten klinken, is het raak. Na een handsbal wijst de arbiter naar de stip en wie mag de penalty anders nemen dan Maradona zelf. Met een laag schot in de linker hoek is het eerste Europese doelpunt van Pluisje een feit. Het wordt 0-5 die avond. Voor Maradona blijft het bij die ene treffer. Hij doet nog wel het voorwerk voor de 0-2 van de Spaanse topscorer Quini, maar in de rust laat de Argentijn zich wisselen. Tientallen fotografen zitten in de tweede helft met de rug naar het veld en het gezicht naar de dugout om zo het mooiste plaatje van de meester te kunnen schieten. Na afloop neemt Maradona uitgebreid de tijd om alle handtekeningenjagers te voorzien van zijn signatuur.

Aanpassingsproblemen

Het is niet de gelukkigste tijd van zijn carrière die aanbreekt. Eenmaal in Barcelona kent Maradona behoorlijk wat aanpassingsproblemen. Daar komt in december nog eens geelzucht bovenop. In het voorjaar leidt het voetbalwonder FC Barcelona alsnog naar de bekerwinst, maar pech blijft hem achtervolgen op het Spaanse land. Het seizoen erop breekt de nummer tien zijn been na een woeste tackle van Atletic Bilbao-verdediger Andoni Goikoetxea. De grote successen komen pas in de jaren die volgen bij Napoli en het Argentijns elftal. Daar ontpopt hij zich tot misschien wel de beste voetballer die de wereld ooit heeft gehad. Duizenden toeschouwers in Meppen zullen die ene gedenkwaardige avond nooit meer vergeten. Zij kunnen voor altijd zeggen: ik ben erbij geweest.

Twee hoofdpersonen in dit verhaal zijn reeds overleden. SV Meppen-manager Gerd van Zoest verwisselde in november 2019 het tijdelijke voor het eeuwige op 82-jarige leeftijd. Trainer Udo Lattek overleed in 2015. Hij werd 80 jaar.

Je kunt deze onderwerpen volgen
Sport