Formule 1 barst weer los: alle ogen zijn nu op Max Verstappen en Lewis Hamilton gericht

Max Verstappen (links) en Lewis Hamilton. Foto: ANP/Remko de Waal

Voor de bookmakers is het duidelijk. Lewis Hamilton blijft ook voor dit vreemde Formule 1-seizoen de grote titelfavoriet. En de zesvoudig wereldkampioen heeft daarbij maar één serieuze concurrent: Max Verstappen.

Het is historie versus hoop. Heerschappij en bewezen perfectie versus het verlangen naar iets nieuws. De koning versus de kroonprins. Hét verhaal van 2020: Lewis Hamilton versus Max Verstappen.

Twintig coureurs telt de koningsklasse van de autosport, maar achttien van hen vertoeven toch wel een beetje in de schaduw. Vraag het aan de experts, de bookmakers, de fans, de hoofdrolspelers zelf. Twee giganten gaan nog meer dan de laatste seizoenen de dienst uitmaken. Wordt het de 35-jarige Brit uit Stevenage, die zich met een zevende wereldtitel naast recordhouder Michael Schumacher plaatst? Of benut de nog altijd pas 22-jarige Verstappen zijn laatste mogelijkheid om zich te kronen tot jongste wereldkampioen ooit?

Kan Verstappen de recordjacht van Hamilton stoppen?

Natuurlijk, er rijden ook twee Ferrari’s mee. Maar de Italianen verwachten er zelf al helemaal niets van, nog voor de eerste race verreden is. En ja, McLaren en Racing Point kunnen best eens verrassen, wat leuk is voor in de kantlijn. Maar alle focus ligt toch echt op Hamilton en Verstappen. De complete racewereld is het er wel over eens dat de Nederlander de enige is die de recordjacht van de Brit kan stoppen. Ook Hamilton zelf, zo bekende hij in Oostenrijk. Red Bull Racing noemde hij er zijn ‘belangrijkste concurrent’. ,,We weten allemaal hoe goed Max is, dat hij nog elk jaar beter en beter wordt. Dat wordt een pittige tegenstander.’’

Temeer omdat het seizoen voor Verstappen op papier niet gunstiger had kunnen starten. Twee keer rijden op Red Bulls eigen Alpenachtbaan, het decor waar hij de laatste twee jaar won en waar Mercedes moeite had met de warmte en de hoogte. Vooralsnog vormen die twee races in Oostenrijk al meteen een kwart van het kampioenschap, nu er nog altijd niet meer dan acht Europese wedstrijden ingepland zijn vanwege alle onzekerheid die de coronabeperkingen meebrengen. Zo biedt de vroege zomer van 2020 de perfecte gelegenheid om Hamilton meteen onder druk te zetten, in plaats van zelf te moeten achtervolgen.

Coronapauze

Waar de top van Red Bull Racing er een sport van maakt om vlak voor de start van het seizoen hoog van de toren te blazen, bleef Verstappen net als de laatste jaren voorzichtig in zijn bespiegelingen. Hij stapte immers net als de rest van het veld gisteren pas voor het eerst in maanden weer in zijn wagen, na de coronapauze. En waar hij nu precies staat ten opzichte van Mercedes, weet hij net als de rest van de wereld niet helemaal zeker. ,,Maar is mijn materiaal gelijkwaardig, dan gaat niets mij stoppen’’, klonk het vol zelfvertrouwen toen hij donderdag via videodienst Zoom met een select groepje Nederlandse journalisten sprak.

Blijkt de RB16 de zwartgespoten W11 van Mercedes aan te kunnen, dan gelooft Verstappen heilig in die eerste titel. Ook omdat de overstap naar Honda-motoren hem vorig jaar al meteen meer bracht dan verwacht. Zeges in Oostenrijk, Duitsland en Brazilië, plus zes andere podiumplaatsen. En dus uiteindelijk die eerste podiumplaats in het wereldkampioenschap, achter beide Mercedes-coureurs.

Titel als enige doel

De titel was al zijn enige doel toen zijn zesde Formule 1-seizoen bijna vier maanden geleden zou beginnen in Australië. De vertraging heeft niets aan die inzet veranderd. Thuis in Monaco is Verstappen blijven racen. Geen dag zat hij niet met een stuur in zijn handen. En toen zelfs hij al dat virtuele werk saai vond worden, mocht hij hier en daar in Europa weer van wat asfalt proeven op geheime track days .

Zijn ongepland lange reces bestond zo primair uit trainen, (virtueel) racen en verder heel weinig. Compleet in de luwte draaide Verstappen warm, totaal anders dan de aanloop van Hamilton. Bevlogen tijden maakten eens te meer de activist wakker in de enige zwarte coureur op de F1-grid, die aan den lijve ondervond wat racisme is.

Racismedebat

Dus liet hij zijn stem horen in her racismedebat en ging hij zelfs de straat op voor een demonstratie in hartje Londen. Zijn ongekend grote podium op sociale media benutte hij om de Black Lives Matter-beweging te steunen. En hij kaartte het gebrek aan diversiteit aan binnen zijn sport. Zo zorgde hij er als katalysator hoogstpersoonlijk voor dat de Formule 1 met een initiatief kwam om racisme en ongelijkheid te veroordelen: ‘We race as one’ .

Bewonderenswaardig hoe Hamilton zich vastbeet in deze kwestie en een hele sport in beweging kreeg. Ongetwijfeld zal dat ergens weleens ten koste zijn gegaan van zijn voorbereiding. Maar de vraag is of de wereld daar wat van gaat terugzien, als hij vandaag weer op jacht gaat naar zijn 89ste poleposition en morgen naar zijn 85ste GP-zege. Als er één coureur al ontelbaar vaak heeft bewezen dat zijn prestaties niet lijden onder zijn interesses naast de baan, dan is het Hamilton wel.

menu