Valentino Rossi kreeg deze week in de aanloop naar de TT een iPad in zijn handen gedrukt met oude beelden van zichzelf. De 42-jarige Italiaanse publiekslieveling had maar een paar seconden nodig om ze thuis te brengen. Terug naar de races van 29 juni 1997.

Zo had het niet moeten gaan. Valentino Rossi zal het dit seizoen vaak hebben gedacht als hij weer eens in de volstrekte anonimiteit rondreed op zijn Petronas Yamaha. De legendarische Doctor vindt zijn naam terug op een teleurstellende negentiende plaats in de WK-stand. Het is een positie die geenszins past bij een negenvoudig wereldkampioen. Al menigmaal gingen er dit jaar geruchten dat de veteraan de pijp vroegtijdig aan Maarten zou geven, maar in Assen is Rossi dit weekend nog gewoon van de partij.

Geen wonder, want de Italiaan bewaart uitstekende herinneringen aan het TT Circuit, waar hij zo vaak schitterde voor zijn eigen geelgekleurde tribunes. Als er ergens een ommekeer kan komen in zijn zorgwekkende prestatiecurve, dan is het wel in Assen. Meer dan eens bewierookte Rossi de Drentse kathedraal van de snelheid, die tot zijn favoriete circuits behoort. Met afstand heeft Rossi van alle coureurs die er dit weekend bij zijn het beste cv op het TT Circuit.

Oliebollenbakker

Het kan ook bijna niet anders als je al zolang meeloopt. Het was op de koude en winderige 29ste juni 1997 toen hij zijn allereerste overwinning pakte in de Drentse hoofdstad. Het was één van de elf zeges van dat jaar die naar zijn eerste wereldtitel leidden, toen nog in de 125cc-klasse. Dat weekend passeerden 103.000 bezoekers de toegangspoortjes van het TT Circuit. Het ging er ruig aan toe in Assen. 66 TT-gasten moesten zich laten behandelen in het Wilhelmina Ziekenhuis na een wilde TT-nacht, waarin de oliebollenbakker het aan de stok kreeg met een groep vervelende jongeren die zijn verse baksels ongevraagd van een afstandje teruggooiden in het vet.

De 18-jarige Rossi hield zich uiteraard verre van dat soort verderfelijke uitspattingen. Het wonderkind uit Tavullia trad dat weekend in de voetsporen van zijn vader Graziano, die 18 jaar daarvoor zegevierend over de streep kwam in Assen in de 250cc-klasse. De jongste Rossi stal na zijn eerste zege op het TT Circuit meteen de harten van het Drentse publiek door na zijn overwinning de gekste capriolen uit te halen.

Superman-cape

Hij pikte een Superman-cape in van een van de toeschouwers, hing die om zijn schouders, reed daarmee juichend een ereronde en klom vervolgens in de hekken om zich uitgebreid te laten fêteren. Op het podium maakte Rossi, die destijds oranjebruin geverfde lange manen had, er nog eens een extra groot feestje van door met de champagnefles springend en dansend in het rond te spuiten en zijn Japanse concurrenten te trakteren op een zoete, plakkerige en geurende alcoholdouche.

Bijna een kwart eeuw later kijkt Rossi grinnikend naar de beelden van toen. ,, Pronto, pronto ’’, zo klinkt het in het Italiaans. ,,Dat is Assen 1997, een geweldige race, een geweldige herinnering. De TT is altijd heel speciaal voor mij geweest, maar deze zege - mijn eerste in Assen - was dat zeker. Ik herinner me dat het een geweldig gevecht was van start tot finish. Ik had problemen met mijn remmen, waardoor ik achterop raakte, maar door een fantastische slotronde kon ik in de laatste chicane alsnog de overwinning grijpen. Ik herinner het me nog als de dag van gisteren. Bella, bella .’’

Inmiddels baardgroei

In die tijd sprak Rossi bijna nog geen woord Engels. De persconferentie voor de Italiaanse pers duurde twee keer zo lang als die voor de Engelstalige journalisten. En de babyface die hij toen nog had? ,,Ach bijna niets veranderd’’, schatert Rossi. ,,Ik heb inmiddels alleen iets meer baardgroei.’’

Je kunt deze onderwerpen volgen
Sport
TT