Lenzie Howell (rechts) in actie in de Franse competitie nadat hij Red Giants had verlaten.

In memoriam Lenzie Howell: een slangenmens uit Amerika in een knotsgek basketbaldorp in Drenthe

Lenzie Howell (rechts) in actie in de Franse competitie nadat hij Red Giants had verlaten. Foto: AFP/SAMIRA BOUHIN

Voormalig basketballer Lenzie Howell is zondag op 52-jarige leeftijd in Dallas in de Verenigde Staten overleden. Howell speelde in de seizoenen 1990-1991 en 1991-1992 bij eredivisionist Red Giants uit Meppel en was de absolute smaakmaker van de Drentse basketbalclub.

De 1.93 meter lange guard/forward werd in de twee opeenvolgende seizoenen uitgeroepen tot Most Valuable Player (MVP) van de Nederlandse basketbalcompetitie.

Howell kwam in het najaar van 1990 naar Meppel om een landgenoot te vervangen die niet beviel en basketballend te weinig bracht in de ogen van de toenmalige en te vroeg overleden coach Jan Eggens. Zijn faam was bekend bij spelersmakelaar Jan Luchtenburg, want de Amerikaan had zijn collegeteam The Razorbacks van de Universiteit van Arkansas in het voorjaar van dat jaar op indrukwekkende wijze naar de Final Four van de NCAA geleid, die overigens niet werd gewonnen.

NBA

Daarna was Howell in de zomer gewogen en te licht bevonden in een trainingskamp op weg naar een plaats in een NBA-team. Een overstap naar een Europese profcompetitie was daarna een logische keuze. Howell werd door Luchtenburg snel warm gemaakt voor de Nederlandse basketbaleredivisie. Op 23 oktober zette de Amerikaan voor het eerst voet op Nederlandse bodem.

,,Howell vertelde me later dat hij na het eerste weekend eigenlijk direct weer naar huis wilde’’, vertelde ex-teammanager, -sponsor, -bestuurslid en kroegbaas van Herberg Het Plein, Jaap de Boer. ,,Allereerst werd hij van Schiphol opgehaald door een dikke, rokende coach in een veel te wijd trainingspak (Jan Eggens, red.) en een kleine kale teammanager, die als een gek naar Meppel scheurde. Dat was ik, want ik behoorde achter de bar te staan en haalde tussendoor Howell even snel op van Schiphol. Nadat we op de zaterdagavond daarna voor het eerst wonnen van landskampioen Den Helder met coach Ton Boot, moest Howell boven op het biljart staan. Men zong hem toe en hij werd door allerlei, veelal blonde, Meppeler schonen hartstochtelijk gekust en zelfs door een oude morsige mannelijke supporter recht op de mond gezoend.’’

Knotsgek basketbaldorp

Howell dacht dat hij in een knotsgek basketbaldorp verzeild was geraakt, moest spelen in een te kleine ‘gym’ met een veel te harde vloer en verlangde hartstochtelijk terug naar huis, ‘home at Dallas, Texas’.

De spectaculaire basketballer bleef echter al met al twee seizoenen in het Drentse land basketballen. ,,Vanaf het eerste duel dat Lenzie speelde bij ons was hij een absolute sensatie. Na Mark Mitchell hadden we opnieuw een topspeler in huis, een slangenmens, een alleskunner. Lenzie dunkte uit stand, werd twee keer, ondanks de bescheiden positie van Red Giants op de ranglijst in de eredivisie, MVP, kwam in het All Star Team en won één keer de dunkcontest op het Basketbalgala.’’

Astronomisch bedrag

In de play offs kwamen de Meppeler basketballers echter tot tweemaal toe met Howell niet verder dan de eerste ronde. Den Bosch en het Groningse Donar knikkerden Red Giants uit de strijd om het Nederlandse kampioenschap. ,,Voor het tweede seizoen konden we Howell door een flinke extra donatie op het nippertje behouden. We tastten diep in de buidel en betaalden bij mijn weten 40.000 dollar salaris aan hem. Voor ons was dat een astronomisch bedrag, maar een ‘must’ want we wilden ver komen in de strijd om het kampioenschap. Dat mislukte jammerlijk, ondanks een ijzersterk team met onder anderen Albert van der Ark en met Howell als absolute leider’’, weet De Boer nog goed.

Na het tweede seizoen wilde de Amerikaan zijn faam in Europa te gelde maken. Howell verdween uit Meppel en uit de Nederlandse competitie om voor nog veel meer dollars in de Turkse competitie te spelen. Daarna volgden vier Franse clubs om uiteindelijk na twaalf Europese seizoenen terug te keren naar zijn geboortegrond in Dallas.

Arrogant, maar aimabel

,,Howell kwam wel eens arrogant over, maar was een aimabel mens en een geweldige sportman’’, benadrukt De Boer. ,,Nog één keer heb ik hem in België op een basketbaltoernooi, waar hij speelde met zijn Franse club, gesproken. Dat is al lang geleden. Hij vroeg direct naar alle mensen in Meppel en was enorm blij mij te zien. Daarna heb ik het contact met hem verloren.’’

Zondag kwam het trieste bericht dat de oud-speler van Red Giants gestorven was.

Je kunt deze onderwerpen volgen
Sport
Aanrader van de redactie
menu